Jest to ograniczony proces patologiczny, wywołany przez czynniki zewnątrzustrojowe, który polega na odwapnieniu i rozpadzie twardych tkanek zęba.

W krajach rozwiniętych pruchnica dotyka 60-90 % dzieci i większość dorosłychPróchnica jest chorobą o najszerszym na świecie zasięgu. W krajach rozwiniętych dotyka 60-90 % dzieci i większość dorosłych. Zagraża ona człowiekowi w ciągu całego życia, a dokładniej tak długo, jak długo ma on zachowany choćby jeden ząb.

Głównymi czynnikami wywołującymi próchnicę są:

  1. Bakterie płytki nazębnej, które produkują kwasy z pochodzących z diety węglowodanów, kwasy powodują spadek pH płytki poniżej 5, czyli poniżej tzw. poziomu krytycznego, w którym to dochodzi do rozpadu tkanek.
  2. Dieta próchnicotwórcza, obfitująca w cukry
  3. Wrażliwość powierzchni zęba na odwapnienie
  4. Czas i częstość działania bakterii i węglowodanów.